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En Europa | La solvólisis abre una nueva vía para el reciclado de materiales composites

Los materiales compuestos -frecuentes en el sector transporte y naval, entre otros- son complejos de reciclar al no poder ser fundidos y suelen ser depositados en vertedero

08/05/2012  
El mercado europeo de los plásticos composites reforzados con fibra experimenta un crecimiento del 4,5% anual. Así, este material -con elevada resistencia mecánica y de gran ligereza- está cada vez más presente en nuestras vidas y por consiguiente, en nuestros residuos. Por un lado, están los residuos composites generados al fin de la vida útil de artículos como vehículos, yates, etc., y por otro, la industria europea de los composites produce cada año entre 1.000 y 1.200 Kt (Kilotón) de material, de las que entre 40-45 Kt /año corresponden a fracciones de rechazo. A pesar del valor de las materias primas que contienen todos estos residuos, son normalmente depositados en vertedero.
 
A diferencia de los materiales termoplásticos, los composites
termoestables tienen una estructura reticulada definitiva y no pueden ser fundidos para la fabricación de nuevos productos, lo que los hace particularmente difíciles de reciclar. Los dos métodos más utilizados en la actualidad son el reciclado mecánico, que destruye la mayor parte de las propiedades del material de base, y la incineración, que sólo permite la recuperación de energía.

En este contexto surge el proyecto europeo EURECOMP, financiado por la Comisión Europea en el VII Programa Marco, cuyo objetivo es desarrollar un proceso de reciclado mediante reacción de solvólisis de los materiales plásticos reforzados.  La consecución de este objetivo, no sólo ayudará a la industria plástica a cumplir con los objetivos de reciclaje establecidos por la normativa europea, sino también a aumentar el valor final de los productos reciclados.

Se abre la puerta a la reutilización
El proceso de reciclado propuesto en el marco de la investigación, mediante solvólisis, está basado en  una reacción de despolimerización termo-química utilizando agua como solvente en condiciones sub-o supercríticas. Dicho proceso, para el cual se ha diseñado y construido un reactor específico, permite romper los enlaces de la resina termoestable y separarla de las fibras incorporadas para el refuerzo.

Tras el análisis de la influencia que ejercen los principales parámetros del proceso (temperatura, tiempo de tratamiento y relación entre masa de residuo / agua), los resultados obtenidos indican que se puede alcanzar una despolimerización de un 95% de la resina termoestable, lo que confirma la eficacia del proceso y abre el camino para la reutilización de los productos reciclados. El proceso de reciclado permite, por un lado, recuperar la fibra de vidrio con el 65% de las propiedades mecánicas de la fibra virgen, y por otro, extraer productos químicos de potencial valor: ácido benzoico, benzaldehído y acetaldehído benceno, entre otros.

De esta manera, las conclusiones de esta investigación en la que han colaborado 14 entidades europeas, GAIKER-IK4 entre ellas, indican que el reciclado mediante solvólisis ayudará a la industria de los materiales plásticos compuestos en su esfuerzo por reducir el impacto ambiental y además, ofrecerá la oportunidad de dotar de valor económico a los productos reciclados de una manera competitiva.

Participantes: ICAM Nantes / LTN, University of Limerick, University of Exeter, University of Bristol, Volvo Technology Corporation, Xietong  Automobile Accessory, SACMO, URIARTE Safybox,  GAIKER-IK4, Mixt Composites Recyclables, ECRC (European Composites Recycling Services Company), BPF ( British Plastic Federation), COMPOSITEC.
 
info:  Clara Bilbao,  bilbaoc@gaiker.es

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